Kantoorinrichter Kato groeit wel en opent outletstore

Gerard Schulten (links) en Thijs Verdriet hebben Kato nieuw leven ingeblazen in een nieuw pand op de Josink Es in Enschede. Nee, in Kato (toen nog Kantoor Totaal) was de koper van SKO, het kantoorinrichtingsbedrijf van Gerard Schulten (67), niet echt geïnteresseerd. Ok, dan niet. Samen met Thijs Verdriet (36) heeft Schulten Kato nieuw leven ingeblazen in een nieuw pand in Enschede, naast twee fraai gerenoveerde boerderijen. In het eerste jaar, 2008, bedroeg de omzet nog geen drie ton. Nu, vier jaar later, is dat al vervijfvoudigd tot anderhalf miljoen euro.
We hebben beiden de universiteit van de straat doorlopen
Schulten kan allang van een onbezorgde ouwe dag genieten, gezellig de hele dag op terrasjes in Amsterdam rondhangen. De eerlijkheid gebiedt te zeggen dat hij dat geprobeerd heeft, maar het lukte niet. Nou zijn kantoormeubelen verre van sexy, maar de heren proberen het toch in het nieuwe pand - dat als showroom met verschillende ideeën is vol gezet met tafels, stoelen, meubels - toch vaak net even anders dan anders, dat moet gezegd. “Met SKO was ik vooral gericht op de bovenkant van de markt. Maar ik wilde graag de hele markt bedienen, daarom heb ik toen Kantoor Totaal opgericht. Met SKO was ik zeg maar de Audi-dealer, met Kantoor Totaal leverde ik Skoda, dat toen niet en nu wel een goed merk is, trouwens.” Vijf jaar geleden heeft Schulten Kato opnieuw aangeboden aan SKO, maar opnieuw kreeg hij nul op het rekest. “Toen ben ik er zelf maar mee aan de slag gegaan.” En niet met tegenzin. “Ik heb verschrikkelijk veel lol aan mijn werk. Ik heb gezegd tegen Thijs, als ik 85 word, wil ik graag zaterdagsmiddag vrij hebben…”

Marktkoopman.

Verdriet en Schulten kenden elkaar niet. Schulten wilde in zee gaan met een andere man, maar die zei op het allerlaatste moment af en wees naar Verdriet als een heel goede vervanger. Verdriet stond op de markt. “We hebben beiden de universiteit van de straat doorlopen,” grijnst Schulten. Toch is de combinatie opvallend. Schulten had de vader van Verdriet kunnen zijn. “Wrijving geeft glans,” reageert Verdriet veelzeggend. Maar Verdriet heeft wel een gouden kans gekregen van zijn ‘grumpie’ kompaan Schulten die hem 45 procent van de aandelen verkocht heeft voor een euro. “En dat is keurig bij de notaris betaald.” Schulten is volgens Verdriet de ambassadeur van het bedrijf. “Gerard heeft een waanzinnig goed netwerk, daar maken we gebruik van.” Maar Schulten gaat zijn vroegere klantenlijst niet een mailtje sturen. “Als was het alleen al omdat hij geen mailadres heeft,” lacht Verdriet.

Vasthoudendheid.

Met Kato willen de heren ook de bovenkant van de markt weer gaan bedienen en hebben daarom Gispen, de Mercedes onder de kantoormeubelen, kunnen binnenhalen als dealer. “Wij willen inderdaad de hele markt weer bedienen.” En het succes van de afgelopen jaren, die toch crisisjaren waren met weinig nieuwbouw, is volgens Verdriet en Schulten te danken aan hun vasthoudendheid. “Het is heel simpel. Er is nog handel, die ligt op straat en daarom moet je op straat lopen. Daarvoor moet je een groot netwerk hebben. En dan hoor je wat, we gaan met projectontwikkelaars om en hebben veel contact met makelaars. Ook zijn we op heel veel netwerkbijeenkomsten. Ja, er is bijna geen nieuwbouw, maar er zijn wel verhuizingen. Elke verhuisbeweging betekent handel. Dan moet je de makelaars, de projectontwikkelaars en de verhuurders kennen. Het kost wel heel veel tijd en energie, maar je kunt nog wel wat verdienen.”
Het kost wel heel veel tijd en energie, maar je kunt nog wel wat verdienen

Outlet.

Terwijl half Twente leeg staat, hebben de heren voor Kato toch een nieuw pand gebouwd. En dat is volgens Schulten juist een goede beslissing geweest. “Wij hadden met Kantoor Totaal de naam van een tweedehands zaak te zijn. Sinds wij in het nieuwe pand op de Josink Es zitten, met de boerderij, worden wij helemaal voor vol aangezien. Nu komen de architecten, de grote bedrijven…” En voor de tweedehandsmeubels is een speciale outlet elders in Enschede geopend. Daar kun je voor een paar centen tweedehands meubels aanschaffen. Zo heeft een groot aantal Rabobanken in vroeger jaren kantoormeubelen gekocht via SKO en de oude meubels werden dan ingeruild en ‘doorgeschoven’ naar Kantoor Totaal. Nu schuift Kato de ingeruilde meubels door naar de outletstore.

Koken.

Naast het pand staan twee fraaie verbouwde boerderijen (“die leveren nooit meer op wat ze gekost hebben”). De ene wordt verhuurd aan een onlangs opgericht bedrijf in financi.le dienstverlening. “De andere gebruiken wij om te koken met gasten. Dan nodig ik een aantal relaties uit en deelnemers nodigen ook een paar relaties uit. We hebben ook een kok die ontzettend lekkere gerechten maakt. We wisselen af en toe van tafel en dan mag iedereen een handje geven en vertellen wie wie is en wat hij of zijn doet.” Een nieuwe vorm van relatiebeheer dus… Maar Kato voelt zich er wel bij, want het bedrijf groeit ook dit jaar en volgend jaar door, is de verwachting van de heren. “Het lijkt misschien voor jou alsof het uit de lucht komt vallen, maar we zijn dag en nacht bezig met het bedrijf en voor komend jaar liggen er weer nieuwe plannen,” aldus Schulten. Bij Kato werken nu zes mensen in vaste dienst en vier ZZP’ers.

Escape om te sluiten